红球藻是一种淡水单胞绿藻,隶属绿藻门、团藻目、红球藻科、红球藻属。该藻能大量累积虾青素而呈现红色故名红球藻。由于红球藻孢子富含虾青素而成为继螺旋藻、盐藻之后的另一种高价值的经济微藻。因其对人体健康的显著功效,欧美科学家、医学家誉为健康软黄金

红球藻对人类健康的贡献

红球藻是目前国际上知名度较高的藻类之一,这主要得益于红球藻对人体各系统均具有良好的功能改善作用。红球藻对于人体的神经系统、心脑血管系统类疾病有很好的治疗效果;能延缓肌肤衰老、阻止皮肤老化;能减少关节氧化损害、提高肌肉耐受力,迅速恢复运动疲劳;能有效抑制肿瘤,对癌细胞的生长有直接抑制作用等。红球藻藻粉在美国已经获得了FDA的批准,允许作为新的膳食成分进入保健品市场;在日本也被批准应用于食品行业;欧共体也已有产品注册。各种以红球藻及其提取物为原料的营养食品和化妆品在欧美及日本各国已广泛使用。

为什么国际上如此热捧红球藻?这是因为红球藻是自然界中虾青素含量最丰富的生物,其中的虾青素含量可达干重的3.0%,甚至更高,被誉为天然虾青素的浓缩品。天然虾青素具有超强抗氧作用,其抗氧化能力是普通维生素E550倍,是天然β-胡萝卜素的10倍,它主要作为高价值的药品原料、保健食品原料等,是一种极具商业价值的高科技产品。  

国内外红球藻产业的发展

目前,虾青素的主要来源还是化学合成,只有少数跨国公司能够生产。由于人工合成的虾青素与天然虾青素相比,人体对人工合成的虾青素吸收能力较弱,并且人工合成的虾青素其着色能力和生物效价要低得多,所以通过开发红球藻来生产天然虾青素具有极大的市场前景。由于从红球藻中提取虾青素的生产技术难度高,天然虾青素的产量有限,国际市场上的价格很高,也使红球藻的应用受到了一定的制约。

在我国,红球藻项目日益受到科学家和企业的重视,成为国内藻类学研究的热点之一,因此对红球藻开发和应用的研发已经开始了。但和国外相比,我国的红球藻研究尚处于起步阶段,其研究工作大多处在实验阶段,主要侧重于红球藻培养等应用基础研究。虽然也取得了一定的成果,但受制于技术、资金等原因,一直无法将科研成果转化为生产力,红球藻的提取生产仍只局限于实验室规模,无法实现产业化、规模化生产,生产成本过高。一方面是国内市场对天然红球藻、天然虾青素的需求受制于国际企业的技术壁垒和价格垄断,另一方面无法将红球藻的科研成果转化为生产力,从而使红球藻这一具有良好发展前景的项目无法实现产业化、规模化发展,严重地制约了我国红球藻产业的发展。